美联航订购Boom15架超音速客机,这会是“PPT造机”吗?

·纵相新闻记者 谢斯河

当地时间6月3日,美联航与超音速客机制造商Boom Supersonic联合宣布,美联航将订购15架Boom研发的“序曲”超音速客机,并保留35架的购买选择权。这是Boom继去年发布“序曲”演示机XB-1之后的另一大动作。

“序曲”是Boom的首款商用超音速客机,目前尚未研制成功和取得商业飞行认证。Boom称,“序曲”将在2029年起投入运营,一架客机可容纳65到88名乘客,最高飞行速度为1.7马赫,比传统商业客机的飞行时间缩短了一半。

虽然目前Boom还未真正制造出样机,但超音速客机已经不是什么新鲜玩意。此次Boom宣称的新一代超音速客机将会是一个“PPT”产品,还是真有可能在未来市场推广?

美联航订购Boom15架超音速客机,这会是“PPT造机”吗?

(图/boomsupersonic.com)

超音速客机“两巨头”的悲情落幕

事实上,在上个世纪冷战期间人类就已经有了超音速客机的实践。美国、欧洲、苏联先后启动了相关研究。喷气式客机在市场上的成功让美国一度对超音速客机的研发充满信心。

但是60年代的美国环保意识抬头,公众对超音速客机造成的音爆、破坏臭氧等问题的担忧一度掣肘了研究的进展。尽管当时肯尼迪政府对该项目充满信心,但国会的停款最终让美国退场。西方阵营仅剩英法研发同盟。

苏联与英法在超音速客机项目上角逐的激烈程度不亚于同期的其他科技项目,甚至一度引发激烈的工业间谍战。最终苏联图波列夫设计局的“图-144”还是先于英法的“协和号”两个月完成首飞。

1968年12月31日,4台平均推力近20吨的NK-144涡轮风扇发动机将庞大的“图-144”送上天空,这是超音速客机的首飞,但全程并未突破音障。半年后该型飞机完成了首次超音速飞行。一年后,“图-144”以2.35马赫的速度一举打破世界记录。

美联航订购Boom15架超音速客机,这会是“PPT造机”吗?

(图说:“图-144”超音速客机。图/mimicnews)

而英法联合研制的“协和号”飞机则总是慢苏联一拍,首飞晚了两个月,超音速飞行晚了四个月,且最高飞行速度也略慢于“图-144”。

而在随后的商业运营阶段,“图-144”较之“协和号”却表现出了“高开低走”的局面。

一系列飞行事故以及噪音和高耗油的缺点让“图-144”的载客运营成绩单极度难看。事实上,“图-144”的生产型144S只在莫斯科与阿拉木图间的客运航线完成了55个航班,载客量累计仅3284人。而把它推向命运终点的是两次严重的空难事故。

1973年6月3日,一架“图-144S”在巴黎参加航展,同场竞技的还有“协和号”。这架飞机被安排在“协和号”之后飞行,可就在升空10分钟之后,在观众面前沿着跑道方向展示爬高能力时,“图-144S”突然侧倾并向下俯冲,引起左翼起火、飞机解体。最终飞机坠落在古森维尔镇,造成机上和地面14人遇难。

美联航订购Boom15架超音速客机,这会是“PPT造机”吗?

(图说:“图-144”客舱。图/Getty Images)

另一起空难发生在1978年5月23日,一架崭新的“图-144D”在试飞过程中起火,最终迫降引起机上两名工程师死亡。而“图-144D”刚更换了新的科列索夫RD-36-51涡喷发动机。

英法的“协和号”虽然后来在商业运营上的成绩较“图-144”稍好,但却一直饱受强噪音、高能耗诟病。同样,也是一场空难让这款客机走向终结。

2000年7月25日,法航一架“协和号”4590号航班从巴黎起飞时坠毁,造成机上109人及地面4人遇难。之后“协和号”虽在英法两国的适航证经历了被吊销、重新发放的小转机,但在2003年,英法两国还是宣布了“协和号”商业运营停飞。

航空史上出现的16架“图-144”和20架“协和号”均早已退役或毁于空难,这两款悲壮的飞机最终败于常规的宽体客机。

美联航订购Boom15架超音速客机,这会是“PPT造机”吗?

(图说:2000年7月25日,法航一架“协和号”4590号航班从巴黎起飞时坠毁,造成机上109人及地面4人遇难。图/britannica.com)

超音速客机的回归?

近20年间,随着噪音和能耗问题在技术上逐渐获得突破,重启超音速客机的声音不断出现。

宣布超音速客机研发项目的,除了Boom,还有主打超音速公务机的制造商Aerion。但受航空业整体低迷影响,Aerion已于上月宣布将逐渐退出市场。

对于Boom和美联航的最新发声,·纵相新闻记者采访了航空媒体人超侧卫,他表示并不看好这个项目。

至少目前来看,超音速客机在商业上没有太大价值。超侧卫称,普通老百姓没有“金钱换时间”的需求,顶级富豪、或公务人士才有此需要。但超音速客机对于机场和航线要求比较高,不可能所有航线都能飞,行程在“最后一公里”还是要换乘。

相比之下,可以直达的公务机或私人飞机将会是首选。由此来看,高代价的超音速客机并没有省下很多时间,而最终也可能只会变成富豪们的私人飞机。

美联航订购Boom15架超音速客机,这会是“PPT造机”吗?

(图/boomsupersonic.com)

另一方面,“协和号”和“图-144”分别集欧洲和苏联的航空力量才研制成功,而之前名不见经传的Boom,仅仅融资了2.7亿美元,只有150名员工,对比耗资上百亿、花费众多人力举国研制飞机而言,激不起大的水花。

飞机研制需要很多供应商共同参与,目前仅有几家公司能够提供关键的发动机。超音速客机需要的超音速发动机的研发就是一笔不小的开支。对Boom而言,从诸如通用这样的大公司采购军用超音速发动机是可行的办法。但这也需要大公司对发动机进行改造。

而据Boom的公开资料,“序曲”设计的航程为8000多公里。这样的航程只适合美国、英国之间的跨洋飞行或美国东西海岸间的航行。更远的航线可能还需要半路加油。而这也让超音速客机在跨洋的远程飞行上没有了速度优势。

综合来看,目前还未拿出样机的Boom更像是“PPT造飞机”。超侧卫认为,这次Boom和美联航的联合宣传更像是炒作或吸引投资的手段。

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